Sgabello, escrementi e altre schifezze: una breve storia fecale delle sfide (sociali e sanitarie) che rimangono da risolvere

Nel novembre del 1539 il re di Francia emanò un editto che obbligava i parigini a tenere tutti i loro rifiuti a casa. Feci, urina e altri rifiuti umani, che fino ad allora venivano gettati in vasche su strade pubbliche, dovevano ora essere immagazzinati come Dio (e il re) comandavano. Francisco non solo ho costretto a costruire un pozzo nero in ogni casa, ma ho minacciato di espropriare le fattorie che non lo facevano. Questo era solo un tumulo lungo la strada. Una pietra miliare, intendo.

Tra la decisione di Lucio Tarquinio Prisco di avviare i lavori della Cloaca Máxima nella Roma del 600 a.C. e le dichiarazioni di Damir Brdjanovic, professore all'Istituto Delft, che proponeva di sostituire il carbone con le feci secche qualche settimana fa, c'è un'intera storia sociale, economico e sanitario dei rifiuti umani. Una storia che ci ha reso ciò che siamo e che ci ricorda tutto ciò che ci manca.

Un'opportunità che ha un cattivo odore

Dicono che quando l'imperatore Vespasiano decise di imporre una tassa alla Cloaca Máxima, suo figlio, Tito, lo rimproverò per aver cercato di ottenere soldi dagli sgabelli e dalle urine. L'imperatore si avvicinò con una borsa piena di sesterzi e chiese se il suo profumo lo disturbasse.

Tito (che sarebbe stato insolente e un po 'stupido, ma aveva un buon odore) disse di no, e Vespasiano rispose con la sua ormai famosa "Pecunia non olet". Cioè, "il denaro non ha odore". Forse è stato lì che il nostro rapporto con gli escrementi è stato distorto. Florian Werner in "Dark Matter: Cultural History of Shit" ha spiegato che, in epoca romana, le latrine erano uno dei centri su cui ruotava la vita sociale dell'Impero.

Ma qualcosa è cambiato. Se ascoltiamo lo psicoanalista francese Dominique Laporte, gli escrementi (come il sesso) hanno iniziato a diventare invisibili nel corso dei secoli. Alcuni storici pensano che la visione popolare dell'Apocalisse come luogo di "fuoco, lacrime fisiche, odori fetidi e bagni negli escrementi" promossa dalla chiesa primitiva abbia contribuito a promuovere quel cambiamento. Comunque sia, tutto ciò che è escatologico è diventato qualcosa da nascondere.

L'urina che ha vinto una guerra

E nonostante ciò, era qualcosa a cui eravamo costretti a tornare ancora e ancora. Negli anni '40, la penicillina venne in dono dal cielo per risolvere molti problemi causati dalla seconda guerra mondiale e dal lungo (e doloroso) dopoguerra. Tuttavia, nonostante l'enorme sforzo di scienziati e farmaceutici, non ce n'era per tutti

"Nonostante gli sforzi per aumentare la resa delle colture, erano necessari 2.000 litri di liquido per muffa per ottenere abbastanza penicillina per trattare un singolo caso di sepsi". Immagina la sfida tecnica che hanno dovuto affrontare. Fortunatamente, come sempre, la risposta era dove meno immaginavamo: nelle urine.

Circa il 95 percento di tutta la penicillina somministrata è stata escreta, quattro ore dopo il consumo e in perfette condizioni, nella pipì. Ciò significa che, grazie alla sua particolare farmacodinamica, potremmo recuperarlo dall'urina cristallizzata. Scacco matto, batteri.

Nel corso del tempo, abbiamo trovato modi migliori per produrre penicillina e l'urina, che era stata in qualche modo in grado di vincere una guerra e una rapida fonte di ammoniaca, fosforo o dentifricio, è tornata agli orinatoi. Questo è solo un esempio di una realtà indiscutibile: i rifiuti umani sono una vera gemma, eppure, come ho detto, lavorarci è stato ripetutamente disapprovato.

Dal problema di salute alle opportunità commerciali

Questo pregiudizio culturale rende difficile e lento affrontare i problemi derivati ​​dalle nostre feci. Così lento che, secondo le Nazioni Unite, il 60% della popolazione mondiale (4,5 miliardi di persone) non ha servizi igienici o, nella migliore delle ipotesi, ha solo sistemi poveri. Ciò significa che 892 milioni continuano ad alleviarsi all'aperto e che fino a 1,8 miliardi consumano acqua ad alto rischio di contaminazione.

Date queste cifre, alcune persone pensano che la chiave (come con Vespasiano) sia nei soldi. Nel 2015, si stima che il mondo produca 1.043.000 tonnellate di materiale fecale (cacca di rame) e circa dieci miliardi di litri di urina. Solo con gli escrementi potremmo costruire 114 torri Eiffel una dopo l'altra. Se, come diceva Brdjanovic, "i fanghi fecali sono un problema di salute, ma anche un'opportunità", viviamo in un'enorme miniera d'oro di cui abbiamo solo bisogno di sapere come trarne vantaggio.

Di fatto, dobbiamo imparare a trarne vantaggio. Sembra incredibile che migliaia di anni dopo i nostri grandi problemi seguano qualcosa di così ovvio: è tempo di prenderlo sul serio e drenare quel pozzo nero della nostra storia e del nostro futuro.

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